La nave espacial Juno utilizará esta noche a la Tierra como tirachinas
Hace apenas dos años, la NASA lanzó la misión Juno con el objetivo de investigar y descubrir los secretos de nuestro planeta gigante: Júpiter. Se prevé que la nave llegue en el año 2016.

Mientras tanto, tiene que cumplir un periplo a lo largo del Sistema Solar para alcanzar su destino. Es decir, la nave no viajará en línea recta. Esta misma noche utilizará a la Tierra como catapulta para lanzarse hacia el espacio profundo, en una maniobra más que interesante. Vamos a descubrirla.

La maniobra que llevará a cabo esta noche la nave Juno se conoce como maniobra de asistencia gravitacional. Cuando una nave espacial vuelva cerca de un determinado planeta, ambos se atraen mutuamente. Puesto que la nave es más pequeña, la atracción planetaria es la que domina en la relación. Así, se puede aprovechar la atracción de la Tierra para lograr un impulso y una velocidad consistentes.

Juno navegará durante veinte minutos por la parte nocturna de nuestro planeta, a cerca de 560 kilómetros de altura. Con el impulso que adquirirá podrá alcanzar una velocidad extraordinaria: 7,3 kilómetros por segundo.

Este tipo de maniobras deben llevarse a cabo porque aún no existen cohetes lo suficientemente potentes para mandar vehículos directamente a Júpiter.

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A partir de este impulso, la nave espacial Juno viajará a lo largo de tres años y será controlada por un equipo de astrónomos desde las instalaciones de la NASA. Una vez a la semana, Juno informará de su situación e integridad. Además, sus instrumentos se probarán una vez al año para asegurarse de su correcto funcionamiento.

El objetivo de Juno es sencillo: descubrir si Júpiter tiene un núcleo rocoso, saber su tamaño y composición, y analizar su atmósfera. Además, realizará investigaciones en torno a sus lunas.

Afortunadamente para nosotros, podremos seguir el acercamiento e impulso de Juno a través del telescopio robótico Slooh Space Camera, situado en las Islas Canarias. Para seguirlo por Twitter deberemos utilizar el hashtag #nasajuno.